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Biografía de Helen Keller, portavoz y activista sorda y ciega

Biografía de Helen Keller, portavoz y activista sorda y ciega

Helen Adams Keller (27 de junio de 1880 al 1 de junio de 1968) fue una innovadora ejemplar y defensora de las comunidades sordas y ciegas. Ciega y sorda por una enfermedad casi mortal a los 19 meses de edad, Helen Keller hizo un avance dramático a la edad de 6 años cuando aprendió a comunicarse con la ayuda de su maestra, Annie Sullivan. Keller pasó a vivir una ilustre vida pública, inspirando a las personas con discapacidad y recaudando fondos, dando discursos y escribiendo como activista humanitario.

Datos rápidos: Helen Keller

  • Conocido porCiega y sorda desde la infancia, Helen Keller es conocida por su salida del aislamiento, con la ayuda de su maestra Annie Sullivan, y por una carrera de servicio público y activismo humanitario.
  • Nacido: 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama
  • Padres: Capitán Arthur Keller y Kate Adams Keller
  • Murió: 1 de junio de 1968 en Easton Connecticut
  • Educación: Tutoría en el hogar con Annie Sullivan, Instituto Perkins para Ciegos, Escuela Wright-Humason para Sordos, estudios con Sarah Fuller en la Escuela Horace Mann para Sordos, Escuela Cambridge para Señoritas, Radcliffe College de la Universidad de Harvard
  • Obras publicadas: La historia de mi vida, El mundo en el que vivo, Fuera de la oscuridad, Mi religión, Luz en mi oscuridad, Midstream: Mi vida posterior
  • Premios y honores: Medalla de servicio distinguido Theodore Roosevelt en 1936, Medalla presidencial de la libertad en 1964, elección para el Salón de la fama de la mujer en 1965, un Premio de la Academia honorario en 1955 (como inspiración para el documental sobre su vida), innumerables títulos honoríficos
  • Incapaz Citar: "Las mejores y más bellas cosas del mundo no se pueden ver, ni tocar ... pero se sienten en el corazón".

NIñez temprana

Helen Keller nació el 27 de junio de 1880 en Tuscumbia, Alabama, hija del Capitán Arthur Keller y Kate Adams Keller. El Capitán Keller era un productor de algodón y editor de periódicos y había servido en el Ejército Confederado durante la Guerra Civil. Kate Keller, 20 años menor que él, había nacido en el sur, pero tenía raíces en Massachusetts y estaba relacionada con el padre fundador John Adams.

Helen era una niña sana hasta que enfermó gravemente a los 19 meses. Afligida por una enfermedad que su médico llamó "fiebre cerebral", no se esperaba que Helen sobreviviera. La crisis terminó después de varios días, para gran alivio de los Keller. Sin embargo, pronto se enteraron de que Helen no había salido ilesa de la enfermedad. La dejaron ciega y sorda. Los historiadores creen que Helen había contraído la escarlatina o la meningitis.

Los años de la infancia salvaje

Frustrada por su incapacidad para expresarse, Helen Keller solía hacer berrinches que incluían romper platos e incluso abofetear y morder a miembros de la familia. Cuando Helen, a los 6 años, se volcó sobre la cuna que sostenía a su hermanita, los padres de Helen sabían que había que hacer algo. Amigos bien intencionados sugirieron que se institucionalizara, pero la madre de Helen se resistió a esa idea.

Poco después del incidente con la cuna, Kate Keller leyó un libro de Charles Dickens sobre la educación de Laura Bridgman. Laura era una niña sordociega a quien el director del Instituto Perkins para Ciegos de Boston le había enseñado a comunicarse. Por primera vez, los Keller sintieron la esperanza de que Helen también pudiera ser ayudada.

La guía de Alexander Graham Bell

Durante una visita a un oculista de Baltimore en 1886, los Keller recibieron el mismo veredicto que habían escuchado antes. No se pudo hacer nada para restaurar la vista de Helen. El médico, sin embargo, informó a los Keller que Helen podría beneficiarse de una visita con el famoso inventor Alexander Graham Bell en Washington, D.C.

La madre y la esposa de Bell eran sordas y él se había dedicado a mejorar la vida de los sordos, inventando varios dispositivos de asistencia para ellos. Bell y Helen Keller se llevaban muy bien y luego desarrollarían una amistad de por vida.

Bell sugirió que los Keller escribieran al director del Instituto Perkins para Ciegos, donde todavía residía Laura Bridgman, ahora adulta. El director respondió a los Kellers, con el nombre de una maestra para Helen: Annie Sullivan.

Annie Sullivan llega

La nueva maestra de Helen Keller también había vivido tiempos difíciles. Annie Sullivan había perdido a su madre a causa de la tuberculosis cuando tenía 8 años. Incapaz de cuidar a sus hijos, su padre envió a Annie y su hermano menor Jimmie a vivir en la casa de los pobres en 1876. Compartieron alojamiento con delincuentes, prostitutas y enfermos mentales.

El joven Jimmie murió de una dolencia débil en la cadera solo tres meses después de su llegada, dejando a Annie afligida. Además de su miseria, Annie estaba perdiendo gradualmente su visión debido al tracoma, una enfermedad ocular. Aunque no estaba completamente ciega, Annie tenía una visión muy pobre y estaría plagada de problemas oculares por el resto de su vida.

Cuando tenía 14 años, Annie rogó a los funcionarios visitantes que la enviaran a la escuela. Tuvo suerte, porque acordaron sacarla de la casa de los pobres y enviarla al Instituto Perkins. Annie tenía mucho que ponerse al día. Aprendió a leer y escribir, luego aprendió braille y el alfabeto manual (un sistema de signos de manos que usan los sordos).

Después de graduarse primero en su clase, Annie recibió el trabajo que determinaría el curso de su vida: maestra de Helen Keller. Sin ningún entrenamiento formal para enseñar a un niño sordo y ciego, Annie Sullivan, de 20 años, llegó a la casa de Keller el 3 de marzo de 1887. Fue un día al que Helen Keller más tarde se refirió como "el cumpleaños de mi alma".

Una batalla de voluntades

El maestro y el alumno eran de carácter muy fuerte y frecuentemente se enfrentaban. Una de las primeras batallas giraba en torno al comportamiento de Helen en la mesa, donde vagaba libremente y tomaba comida de los platos de los demás.

Despidiendo a la familia de la habitación, Annie se encerró con Helen. Siguieron horas de lucha, durante las cuales Annie insistió en que Helen comiera con una cuchara y se sentara en su silla.

Con el fin de distanciar a Helen de sus padres, quienes cedieron a todas sus demandas, Annie propuso que ella y Helen se mudaran de la casa temporalmente. Pasaron unas dos semanas en el "anexo", una pequeña casa en la propiedad de Keller. Annie sabía que si pudiera enseñarle a Helen el autocontrol, Helen sería más receptiva al aprendizaje.

Helen luchó contra Annie en todos los frentes, desde vestirse y comer hasta acostarse por la noche. Finalmente, Helen se resignó a la situación, volviéndose más tranquila y más cooperativa.

Ahora la enseñanza podría comenzar. Annie constantemente deletreaba palabras en la mano de Helen, usando el alfabeto manual para nombrar los artículos que le entregó a Helen. Helen parecía intrigada pero aún no se daba cuenta de que lo que estaban haciendo era más que un juego.

El avance de Helen Keller

En la mañana del 5 de abril de 1887, Annie Sullivan y Helen Keller estaban afuera en la bomba de agua, llenando una taza con agua. Annie bombeó el agua sobre la mano de Helen mientras deletreaba repetidamente "w-a-t-e-r" en su mano. Helen de repente dejó caer la taza. Como Annie más tarde lo describió, "una nueva luz entró en su rostro". Ella entendió.

Durante todo el camino de regreso a la casa, Helen tocó objetos y Annie deletreó sus nombres en su mano. Antes de que terminara el día, Helen había aprendido 30 palabras nuevas. Fue solo el comienzo de un proceso muy largo, pero se había abierto una puerta para Helen.

Annie también le enseñó a escribir y a leer braille. A finales de ese verano, Helen había aprendido más de 600 palabras.

Annie Sullivan envió informes periódicos sobre el progreso de Helen Keller al director del Instituto Perkins. En una visita al Instituto Perkins en 1888, Helen conoció a otros niños ciegos por primera vez. Regresó a Perkins al año siguiente y se quedó durante varios meses de estudio.

Años de escuela secundaria

Helen Keller soñaba con asistir a la universidad y estaba decidida a ingresar a Radcliffe, una universidad para mujeres en Cambridge, Massachusetts. Sin embargo, primero necesitaría completar la escuela secundaria.

Helen asistió a una escuela secundaria para sordos en la ciudad de Nueva York, luego fue transferida a una escuela en Cambridge. Ella tenía su matrícula y gastos de vida pagados por benefactores adinerados.

Mantenerse al día con el trabajo escolar desafió tanto a Helen como a Annie. Las copias de libros en braille rara vez estaban disponibles, lo que requería que Annie leyera los libros y luego los deletreara en las manos de Helen. Luego, Helen escribía notas con su máquina de escribir braille. Fue un proceso agotador.

Helen se retiró de la escuela después de dos años, completando sus estudios con un tutor privado. Obtuvo la admisión a Radcliffe en 1900, convirtiéndola en la primera persona sordociega en asistir a la universidad.

La vida como una alumna

La universidad fue algo decepcionante para Helen Keller. No pudo formar amistades debido a sus limitaciones y al hecho de que vivía fuera del campus, lo que la aisló aún más. La rigurosa rutina continuó, en la que Annie trabajó al menos tanto como Helen. Como resultado, Annie sufrió fatiga visual severa.

Helen encontró los cursos muy difíciles y luchó para mantenerse al día con su carga de trabajo. Aunque detestaba las matemáticas, Helen disfrutó las clases de inglés y recibió elogios por su escritura. En poco tiempo, ella estaría escribiendo mucho.

Editores de Diario de casa de damas le ofreció a Helen $ 3,000, una suma enorme en ese momento, para escribir una serie de artículos sobre su vida.

Abrumada por la tarea de escribir los artículos, Helen admitió que necesitaba ayuda. Friends le presentó a John Macy, editor y profesor de inglés en Harvard. Macy aprendió rápidamente el alfabeto manual y comenzó a trabajar con Helen para editar su trabajo.

Seguro de que los artículos de Helen podrían convertirse con éxito en un libro, Macy negoció un acuerdo con un editor y "La historia de mi vida" se publicó en 1903 cuando Helen tenía solo 22 años. Helen se graduó de Radcliffe con honores en junio de 1904.

Annie Sullivan se casa con John Macy

John Macy siguió siendo amigo de Helen y Annie después de la publicación del libro. Se encontró enamorado de Annie Sullivan, aunque ella era 11 años mayor que él. Annie también sentía algo por él, pero no aceptaría su propuesta hasta que él le asegurara que Helen siempre tendría un lugar en su hogar. Se casaron en mayo de 1905 y el trío se mudó a una granja en Massachusetts.

La agradable casa de campo era una reminiscencia de la casa en la que Helen había crecido. Macy arregló un sistema de cuerdas en el patio para que Helen pudiera pasear sola. Pronto, Helen estaba trabajando en su segunda memoria, "The World I Live In", con John Macy como su editor.

Según todos los informes, aunque Helen y Macy tenían una edad cercana y pasaban mucho tiempo juntas, nunca fueron más que amigas.

Miembro activo del Partido Socialista, John Macy alentó a Helen a leer libros sobre teoría socialista y comunista. Helen se unió al Partido Socialista en 1909 y también apoyó el movimiento de sufragio femenino.

El tercer libro de Helen, una serie de ensayos que defienden sus puntos de vista políticos, tuvo un mal desempeño. Preocupados por la disminución de sus fondos, Helen y Annie decidieron ir a una gira de conferencias.

Helen y Annie van en el camino

Helen había tomado lecciones de conversación a lo largo de los años y había progresado un poco, pero solo aquellos más cercanos a ella podían entender su discurso. Annie necesitaría interpretar el discurso de Helen para la audiencia.

Otra preocupación era la apariencia de Helen. Era muy atractiva y siempre estaba bien vestida, pero sus ojos eran obviamente anormales. Sin que el público lo supiera, a Helen le removieron los ojos quirúrgicamente y los reemplazaron por prótesis antes del inicio de la gira en 1913.

Antes de esto, Annie se aseguró de que las fotografías siempre se tomaran del perfil derecho de Helen porque su ojo izquierdo sobresalía y obviamente era ciego, mientras que Helen parecía casi normal en el lado derecho.

Las apariciones en la gira consistieron en una rutina bien escrita. Annie habló sobre sus años con Helen y luego Helen habló, solo para que Annie interpretara lo que había dicho. Al final, respondieron preguntas de la audiencia. La gira fue exitosa, pero agotadora para Annie. Después de tomar un descanso, volvieron a la gira dos veces más.

El matrimonio de Annie también sufrió la tensión. Ella y John Macy se separaron permanentemente en 1914. Helen y Annie contrataron a una nueva asistente, Polly Thomson, en 1915, en un esfuerzo por relevar a Annie de algunos de sus deberes.

Helen encuentra el amor

En 1916, las mujeres contrataron a Peter Fagan como secretario para que las acompañara en su gira mientras Polly estaba fuera de la ciudad. Después de la gira, Annie enfermó gravemente y le diagnosticaron tuberculosis.

Mientras Polly llevaba a Annie a un hogar de descanso en Lake Placid, se hicieron planes para que Helen se uniera a su madre y su hermana Mildred en Alabama. Durante un breve tiempo, Helen y Peter estuvieron solos en la granja, donde Peter le confesó su amor por Helen y le pidió que se casara con él.

La pareja trató de mantener sus planes en secreto, pero cuando viajaron a Boston para obtener una licencia de matrimonio, la prensa obtuvo una copia de la licencia y publicó una historia sobre el compromiso de Helen.

Kate Keller estaba furiosa y trajo a Helen de vuelta a Alabama con ella. Aunque Helen tenía 36 años en ese momento, su familia la protegía mucho y desaprobaba cualquier relación romántica.

Varias veces, Peter intentó reunirse con Helen, pero su familia no lo dejó acercarse a ella. En un momento, el esposo de Mildred amenazó a Peter con una pistola si no salía de su propiedad.

Helen y Peter nunca volvieron a estar juntos. Más adelante en la vida, Helen describió la relación como su "pequeña isla de alegría rodeada de aguas oscuras".

El mundo del espectáculo

Annie se recuperó de su enfermedad, que había sido diagnosticada erróneamente como tuberculosis, y regresó a casa. Con sus dificultades financieras en aumento, Helen, Annie y Polly vendieron su casa y se mudaron a Forest Hills, Nueva York, en 1917.

Helen recibió una oferta para protagonizar una película sobre su vida, que aceptó fácilmente. La película de 1920, "Deliverance", fue absurdamente melodramática y tuvo un pobre desempeño en la taquilla.

En extrema necesidad de un ingreso estable, Helen y Annie, ahora de 40 y 54 años respectivamente, se volcaron al vodevil. Repitieron su acto de la gira de conferencias, pero esta vez lo hicieron con disfraces deslumbrantes y maquillaje completo, junto a varios bailarines y comediantes.

A Helen le gustaba el teatro, pero a Annie le pareció vulgar. Sin embargo, el dinero era muy bueno y se quedaron en el vodevil hasta 1924.

Fundación Americana para Ciegos

Ese mismo año, Helen se involucró con una organización que la emplearía durante gran parte del resto de su vida. La recién formada Fundación Americana para Ciegos (AFB) buscó un portavoz y Helen parecía la candidata perfecta.

Helen Keller atraía multitudes cada vez que hablaba en público y tenía mucho éxito en recaudar dinero para la organización. Helen también convenció al Congreso de aprobar más fondos para libros impresos en braille.

Tomándose un tiempo libre de sus deberes en la AFB en 1927, Helen comenzó a trabajar en otra memoria, "Midstream", que completó con la ayuda de un editor.

Perder a 'Profesor' y a Polly

La salud de Annie Sullivan se deterioró durante varios años. Se quedó completamente ciega y ya no podía viajar, dejando a ambas mujeres completamente dependientes de Polly. Annie Sullivan murió en octubre de 1936 a la edad de 70 años. Helen estaba devastada por haber perdido a la mujer a quien conocía solo como "Maestra" y que le había dado tanto.

Después del funeral, Helen y Polly hicieron un viaje a Escocia para visitar a la familia de Polly. Regresar a casa a una vida sin Annie fue difícil para Helen. La vida se hizo más fácil cuando Helen se enteró de que la AFB, que construyó un nuevo hogar para ella en Connecticut, la cuidaría financieramente de por vida.

Helen continuó sus viajes alrededor del mundo durante las décadas de 1940 y 1950 acompañada de Polly, pero las mujeres, ahora de 70 años, comenzaron a cansarse de viajar.

En 1957, Polly sufrió un derrame cerebral grave. Sobrevivió, pero sufrió daños cerebrales y ya no podía funcionar como la asistente de Helen. Dos cuidadores fueron contratados para vivir con Helen y Polly. En 1960, después de pasar 46 años de su vida con Helen, Polly Thomson murió.

Años despues

Helen Keller se instaló en una vida más tranquila, disfrutando de las visitas de amigos y su martini diario antes de la cena. En 1960, estaba intrigada al enterarse de una nueva obra en Broadway que contaba la dramática historia de sus primeros días con Annie Sullivan. "The Miracle Worker" fue un éxito rotundo y se convirtió en una película igualmente popular en 1962.

Muerte

Fuerte y saludable toda su vida, Helen se volvió frágil a los 80 años. Sufrió un derrame cerebral en 1961 y desarrolló diabetes.

El 1 de junio de 1968, Helen Keller murió en su casa a la edad de 87 años después de un ataque cardíaco. Su funeral, celebrado en la Catedral Nacional de Washington, D.C., contó con la asistencia de 1.200 personas.

Legado

Helen Keller fue pionera en su vida personal y pública. Convertirse en escritora y conferenciante con Annie mientras era ciega y sorda fue un gran logro. Helen Keller fue la primera persona sordociega en obtener un título universitario.

Ella abogó por las comunidades de personas con discapacidades de muchas maneras, creando conciencia a través de sus circuitos de conferencias y libros y recaudando fondos para la Fundación Americana para Ciegos. Su trabajo político incluyó ayudar a fundar la Unión Americana de Libertades Civiles y abogar por un mayor financiamiento para libros en braille y para el sufragio femenino.

Se reunió con todos los presidentes de EE. UU., Desde Grover Cleveland hasta Lyndon Johnson. Mientras todavía estaba viva, en 1964, Helen recibió el mayor honor otorgado a un ciudadano estadounidense, la Medalla Presidencial de la Libertad, del presidente Lyndon Johnson.

Helen Keller sigue siendo una fuente de inspiración para todas las personas por su enorme coraje para superar los obstáculos de ser sorda y ciega y por su subsiguiente vida de servicio humanitario desinteresado.

Fuentes:

  • Herrmann, Dorothy. Helen Keller: una vida. University of Chicago Press, 1998.
  • Keller, Helen. Midstream: My Later Life. Nabu Press, 2011.